Natalie Cole: Heroin ledde mig till hepatit C

I hennes andra memoir, “Love Brought Me Back”, sanger Natalie Cole, dotter till legendariska Nat “King” Cole, delar historien om hennes plötsliga diagnos av hepatit C och hennes efterföljande behov av en njurtransplantation. Ett utdrag.

Kapitel två: Nyårsafton, 2007
Jag är ingen kvadrera – mina vänner kommer att berätta för dig det – och jag älskar att festa, men mitt favorit sätt att festa på nyårsafton är kyrkan, särskilt trogen central, beröm och tillbedjan församlingen som tog över forumet, tidigare hem till Los Angeles Lakers.

Min hela besättningen åtföljde mig. Mina flickvänner Benita och Tammy var där, och så var min son, Robbie, som i åldern trettio visade bland andra talanger sin faders stora gåva för predikning. Min faster Marie och farbror Kearney var också där, tillsammans med min vän Quaford, min bror från en annan mamma.

Jag brukar delta i Mt. Morias baptistkyrka i södra centrala LA, en mindre och mer intim församling, men på den här natten ville jag uppleva glädjande evangeliets glädje, den högre än höga energin hos Kurt Carrs magnifika kör, hjärtstoppande rytmer och ryggrad -tingling riffs av helig sång. Tillsammans med tusentals medtroende ville jag vifta mina armar och stampa fötterna, känna den Helige Andens kraft och tacka Gud för det gångna året och året framåt, ett år fyllt med så många möjligheter och så mycket löfte. Efter tjänsten kom jag hemma i ett tillstånd av andlig förnyelse. Jag kunde inte ha varit lyckligare.

En stor del av min lycka kom från den rekord som jag gjorde, “Still Unforgettable”, en uppföljning till “Oförglömlig … med kärlek”, den multigramma-vinnande rekorden som återupplivade min karriär 1990. “Oförglömlig … med kärlek “Var en vacker och magisk återförening med min far, som hade dött i åldern fyrtiofem i 1965, nio dagar efter min femtonde födelsedag.

Jag har alltid älskat min fars musik, men sedan jag började sjunga, huruvida det var medan jag fortfarande var student vid University of Massachusetts eller professionellt, undvikde jag pappans material. Jag var fast besluten att skapa min egen identitet. Mina första träffar var faktiskt rakt rytm och blues. Min röst jämfördes med Aretha Franklins, men för mina pengar jämför ingen med Aretha. När jag närmade mig fyrtiotalet hade jag självförsäkringen att närma sig alla genrer jag älskar så djupt: R & B, rock, jazz och pop. Min pappa överbryggade jazz och poppade med en sådan plomb att jag, tveksamt med mitt nyfunna förtroende, var tveksam. Men jag gjorde det, och resultatet förändrade mitt musikaliska liv. “Oförglömlig … med kärlek” sålde cirka fjorton miljoner exemplar.

Återgå till “Unforgettable” konceptet tog tillbaka spänningen att återförenas med min far i inspelningsstudion. På det ursprungliga albumet, genom miraklet för modern teknik, hade jag sjungit med honom på titelspåret. Den här gången ville jag prova en annan sorts sång, inte lika melankolisk som “Oförglömlig” men optimistisk och nyckfull. Så jag valde “Walkin ‘My Baby Back Home.” Vad kan vara sötare?

Lyckligtvis var mitt sinne på musik. Efter två och en halv misslyckade äktenskap – två och en halv eftersom den tredje hade nyligen upphört med en annullering – var romans ett avlägset begrepp. Jag var mer än nöjd att koncentrera mig på familj, vänner och karriär.

Efter ett förberedande arbete på rekordet i januari planerade jag en rutinmässig läkarmottagning i början av februari. Jag hade en bråck som krävde mindre operation. Så jag gick till min praktiserande läkare, Dr. Maurice Levy, för blodarbete före operationen. Han sa att han bara skulle ringa om det fanns några problem.

Jag var i inspelningsstudio när han faktiskt ringde.

“Natalie,” sa han. “Ditt blod är inte normalt. Jag vill att du ska se en njurspecialist.”

“Är det seriöst?”

“Kan inte berätta för närvarande. Men låt oss vidta alla försiktighetsåtgärder.”

Jag gick för att se njurspecialisten, Dr. Joel Mittleman, till vilken jag kommer att vara för alltid skuldsatta. Han tog ytterligare test. När han ringde med resultaten lät han oroa sig.

“Det är hepatit. Du behöver se en leverspecialist.”

Okej.

Jag tog djupt andetag och ringde min syster Cooke, min bästa vän.

“Jag har hepatit,” sa jag.

“Vilken typ?” frågade Cooke, som var fem år äldre än mig och, vad jag är bekymrad, kunnig om – ja, bara om allting. En stor troende i homeopati, Cooke förespråkade naturliga botemedel.

“Han sa inte vad som var”, svarade jag.

“Ja, hepatit kommer i olika smaker.”

“Han sa ingenting om choklad, vanilj eller jordgubbe”, sa jag och försökte hålla sakerna ljusa.

“Du mår bra, älskling,” Cooke försäkrade mig, med min familj smeknamn. “Ring bara efter mig när du ser levern.”

Leverman var Dr Graham Woolf. Jag gav mer blod, och han tog fler test. Han var en bra kille – stilig och snäll. Men även med de underbara egenskaperna hade han inte goda nyheter. Jag satt i hans kontor med samma klump i halsen. Min mage gjorde flip-flops.

Lyckligtvis var mina nära vänner Benita Hill Johnson och Tammy Engelstein med mig. Det är dåligt nog att få dåliga nyheter. Det är verkligen dåligt när det kommer från en läkare. Jag var djupt tacksam för närvaron av två av mina käraste vänner.

Dr Woolf slog inte runt busken. “Fröken Cole,” sade han, “du har hepatit C.”

Mitt hjärta sjönk. Hep C är en allvarlig leverinfektion.

“Hur gick jag till det?”

“Det kan ha varit blodtransfusion, en tatuering eller en läkemedelsinjektion. Hepatit C är inte ovanligt bland intravenösa droganvändare.”

“Jag var en intravenös läkemedelsanvändare,” sa jag. “Men det har varit tjugofem plus år.”

“Då då,” frågade Dr. Woolf, “delar du nålar med andra?”

“Hela tiden. Jag var på heroin.”

“Det kan förklara det.”

“Men doktor, jag har varit ren och nykter sedan dess.”

“Viruset kan förbli vilande i kroppen i årtionden. Dess manifestation är mycket oförutsägbar. Du vet aldrig när eller om det kommer att överfalla din lever.”

“Och allt på grund av något jag gjorde för en lifetime sedan?”

“Jag är rädd för det.”

Jag stängde mina ögon. Jag ville verkligen inte höra vad jag hörde. Jag ville inte veta om det. Ville inte acceptera det. Ville inte se en scen som i några sekunder spelade ut i mitt sinne.

• • •

1975. Jag var tjugofem och hade spelat in mitt första album i Chicago. Den ursprungliga singeln, “This Will Be (a Everlasting Love)”, började klättra i diagrammen. Jag hade en liten följd från min klubbdatum men var knappast en stjärna. Jag var faktiskt en junkie. Jag hade kommit till New York City för att få poäng. Jag sprang upp till Harlem för att köpa heroin. Jag ville ha en sak och en sak bara – känslan jag fick när sh – sköt genom mina vener. Jag skulle få det, oavsett vad. Billy Strayhorn sa att A-tåget är det snabbaste sättet att komma till Harlem, så jag tog A-tåget. Hoppade på 125th Street och gick över till en nedbyggd byggnad.

Jag kunde gå på Harlems gator ostörd. Jag var bekväm i det området. Jag hade inte kompisar där uppe, men folk kände mig som Natts dotter. Folk välkomnade mig. Även polisen visste vem jag var.

“Hej Natalie, hur gör du det, älskling?” en äldre man hälsade mig.

“Tja, mamma,” sa en ung katt. “Lookin” riktigt bra. ”

Även som en junkie, var jag stolt över mitt utseende. Jag såg ut att jag var redo att hos Saks. Jag var uppenbarligen överdriven för ett möte med dope mannen.

Dope mannen bodde i en otäck tegelbyggnad där han sålde sina varor till den som hade brödet. Jag hade brödet och nerven att gå ner i de mörka hallarna, fylld med graffiti och stinkande urin tills jag kom fram till sin lägenhet och knuffade högt.

“Det är Natalie,” sa jag.

“God Gud allsmäktig, är du redan tillbaka?”

Och därmed öppnade den dope mannen dörren, log och bjöd in mig.

Några minuter senare flyttade jag ut. På radion från någon veranda i Harlem hörde jag stammarna av “This Will Be (a Everlasting Love).” Allt jag kunde tänka på var ett evigt högt.

“Natalie, jag vet att det här är svåra nyheter för att du ska höra”, sa Dr. Woolf och tog mig ur min flashback, men behandlingen kommer att behövas. ”

“Vilken sort?”

“Interferon.”

“Min bror, Kelly, tog interferon när han var sjuk med AIDS. Det har förödande biverkningar, eller hur?”

“Biverkningarna är allvarliga, men behandlingen är nödvändig. Så här fungerar det.” Interferon är en kemikalie som vi alla har i våra kroppar i mycket små mängder. Det bekämpar virus, men det är lätt överväldigat av vissa virus som hepatit C. Det är därför du behöver ytterligare interferon genom veckovisa injektioner. ”

“Är det inte som en form av kemoterapi?” jag frågade.

“Ja.”

Min syster Cooke, naturalisten, hade talat mot kemoterapi i åratal.

“Och om jag inte börjar denna kemoterapi?” Jag var tvungen att fråga.

“Du blir mycket, väldigt sjuk.”

“Och dö?”

“Vid någon tid kommer din lever att sluta fungera.”

“Jag är mitt i att göra en rekord. Jag kan helt enkelt inte sluta nu för behandlingar.”

“Behandlingarna behöver inte starta omedelbart. Men snart. Mycket snart.”

Utdrag från “Love Brought Me Back” av Natalie Cole. Upphovsrätt (c) 2010, omtryckt med tillstånd från Simon & Schuster.