Olympisk bobsledder övervinner depression, ögonstörning för att skapa varaktigt arv

Distraught över en degenerativ ögonsjukdom som hotade med att spåra sin olympiska bobsledkarriär och förstöra hans syn, satt Steven Holcomb i ett hotellrum 2007 och bestämde att han skulle avsluta sitt liv.

Holcomb räknade ut 73 sömntabletter och slukade dem alla och tvätta dem med whisky. Han tänkte att skulle sluta sin ångest i den frivilliga sökningen för att stoppa effekterna av keratoconus, ett ögonläge som orsakar strukturella förändringar i hornhinnan som kraftigt snedvrider och minskar synen.

“Jag förstod att det här kan vara så bra,” sa Holcomb TODAY.com. “Att ha dina ögon som degenererade är det en extremt svår process.”

Men Holcomb, 33, överlevde den natten och har sedan dess gått på att bli en av de största bobslederna i USAs historia. Han var föraren på det fyra-maniga bobsledaget som vann guld vid OS 2010 i Vancouver, vilket gav Förenta staterna sin första guldmedalj i den händelsen sedan 1948, och han och hans lag är nu bland guldmedaljernas favoriter i de fyra -man händelse på väg in i vinter OS i Sochi nästa månad.

“Jag försökte självmord, och när jag vaknade, var det ett ögonblick i mitt liv som jag insåg att jag hade ett större syfte,” sa Holcomb. “Det har varit en hård resa, men det har varit fantastiskt.”

Medan Holcombs plats som en av de allra högsta greatsna i amerikansk bobsledding är cementerad, går hans arv utöver hans prestationer på banan. Proceduren som hjälpte till att återställa hans vision, skapad av Dr. Brian Boxer Wachler i Beverly Hills, Kalifornien, har nu gjort detsamma för tusentals andra, inklusive många idrottare som kunde rädda sin karriär och är även känd som Holcomb C3-R.

Genom att utnyttja sin andra chans till livet efter den hårda natten i hotellrummet har Holcoms uthållighet hjälpt många andra som lider av keratokonus sin egen andra chans. Idrottare som Jason Huelbig, en sophomore vakt på herrarnas basketlag på Drew University i Madison, N.J., har sett sina karriärer räddade och deras liv förändras genom att genomgå Holcomb C3-R-förfarandet. Det botar inte helt deras keratokonus, men det stannar progressionen och kan vända några av effekterna.

“Det skrämde i helvete ut av mig,” berättade Huelbig TODAY.com. “Om jag inte kunde spela basket mer, vet jag inte vad jag skulle göra utan det. Det var en väldigt känslomässig tid. Jag är så tacksam för (Holcomb) för att få ordet ut om det, och för Dr. Boxer Wachler för vad han har gjort. ”

“Min första guldmedalj”

Holcomb växte upp i Park City, Utah, platsen för en av bara två regler bobsled kurser i Amerika. Ursprungligen en alpin skidåkare plockade han upp bobsledding när han var 18 år, började som en pusher och sedan flytta till förare efter att ha missat OS 2002 med en hamstringskada.

När hans karriär började stiga, började hans vision försämras. Keratokonus förändrar hornhinnans form, den klara vävnaden som täcker framsidan av ögat, från sin normala runda form till en mer konisk form som snedvrider synen. Keratokonus manifesterar vanligtvis under en persons tonår, men kan förekomma i alla skeden av livet, och orsaken är fortfarande osäker, enligt American Academy of Ophthalmology. När den fortskrider kan den försämra synen till den punkt där en person inte kan köra eller läsa.

När Holcoms vision försvagades hade han Lasik-kirurgi år 2000, men det hade ingen effekt (Lasik rekommenderas inte för patienter med keratokonus). Han hade hårda kontakter och hade också ett par tjocka glasögon som han vägrade att bära framför alla. En normalt utgående person blev han tyst och återkallad som depression omslagen honom.

“Du vill inte visa svaghet,” sa han.

Han gick till en specialist efter en annan utan lycka till, men han lärde sig att navigera bobsleden genom spårets känsla, förutse varje liten rörelse och slå på kursen för att kompensera för hans dåliga syn. År 2006 tävlade han om USA vid OS i Turin och avslutade sjätte i fyrmannsevenemanget. 

Samtidigt blev han mer bekymrad över sitt tillstånd och oroade sig för att om hans lagkamrater verkligen lärde sig omfattningen av det, skulle hans karriär vara över. Han fruktade också att han kunde skada en lagkamrat i en krasch på grund av hans dåliga vision. Han memorerade ögonkartet så att han kunde klara ögontestet i de årliga fysikalier som krävdes för amerikanska idrottare.

Steven Holcomb and his team are the gold medal favorites in the four-man bobsled event at the upcoming Winter Olympics in Sochi after winning gold at the 2010 Olympics in Vancouver.
Holcomb och hans lag är guldmedaljernas favoriter i den fyra-maniga bobsledevenemanget på kommande Vinter-OS i Sochi.Mike Groll / Today

“Det är inte lätt att sympatisera med,” sa Holcomb. “Människor har dåliga ögon, och de har kontakter eller glasögon, men när du har denna sjukdom är dina ögon fruktansvärda och du är bokstavligen bara blind varje dag. Då hade jag inte kommit in i släden med mig själv. “

Efter att Holcomb överlevde sitt självmordsförsök år 2007 vaknade han sig förskräckt över vad han hade gjort och talade inte offentligt om händelsen fram till 2012 års utgåva av sin bok, “Men nu ser jag: Min resa från blindhet till olympisk ära.”  

“Det är en sak att bli född blind, men när du börjar 20/20 för det mesta av ditt liv och helt plötsligt under fem eller sex år blir ditt hela liv om rummet precis runt dig, det är ganska läskigt och deprimerande “, sa han. “Jag skulle aldrig se en annan solnedgång. Jag kunde aldrig se en vacker kvinna igen. Du är till den punkt där du nästan ger upp. ”

När han kom i kontakt med Boxer Wachler 2008 var han skeptisk. “Jag letade efter 12 år och jag fick inget annat än förnekat,” sa han. “(Dr Boxer Wachler) säger,” Jag har den här proceduren, du kommer att botas “och jag är som,” Okej, jag tror på det när jag ser det – bokstavligen. “Jag hade inget att förlora .”

Holcomb C3-R Cross Linking System är ett icke-invasivt förfarande där en lösning innehållande riboflavin används för att förstärka hornhinnan och minska den konliknande formen som orsakas av keratokonus. Patienterna sitter under ultraviolett ljus i 30 minuter för att aktivera lösningen. Boxer Wachler kombinerar vanligtvis detta med ett annat förfarande som kallas INTACS, vilket innebär att implantera små plastsegment i ögat för att platta ut hornhinnan.

Andra behandlingsalternativ för keratokonuspatienter involverar styva kontaktlinser, som Huelbig och Holcomb försökte men sagt hade blivit mindre effektiva, eller en hornhinnetransplantation, vilket typiskt innebär slutet på någon idrottsgren karriär. Operationen är nödvändig i cirka 10 procent till 20 procent av patienterna med tillståndet, och innebär att avlägsna det sjuka hornhinnan och ersätta det med en hälsosam donorf hornhinna, enligt American Academy of Ophthalmology. Det kan ta upp till ett år eller mer att återhämta god syn efter en hornhinnetransplantation. 

“Jag känner mig verkligen ödmjuk genom att ha förmågan att ha knäckt koden, så att säga,” sa Boxer Wachler TODAY.com. “Många läkare till denna dag säger fortfarande patienter med keratokonus att du kan prova hårda kontaktlinser eller en hornhinnetransplantation. Det bryter mitt hjärta för att höra läkare som säger till sina patienter det här och inte blir informerade om dessa andra alternativ. “

Bobsledder: Vi har “mål på vår rygg” i Sochi

Dec.20.201301:42

Procedurerna, som Holcomb genomgick i mars 2008, förbättrade hans syn från 20/1000 till 20/20, och han bär inte längre kontakter eller glasögon. Den dramatiska förändringen avstod i själva verket av hans körkompetens i bobsleden först eftersom han hade drivit känslan så länge att alla extra visuella var desorienterande. Men en gång blev han van vid sin nya vision som karriären började och kulminerade i en guldmedalj i Vancouver 2010.

“Att få ögonen fixa var bokstavligen som min första guldmedalj,” sa Holcomb. “Det förändrade mitt liv. Det gav mig bara hopp om igen. “

Hjälpa andra

Huelbig vet allt om förtvivlan som kan komma med keratokonus. Han diagnostiserades före sitt högskoleår år 2010, och när han var senior, skulle hans föräldrar inte tillåta honom att köra på natten på grund av hans försämrade syn och han var tvungen att sitta bara några meter från TV: n medan han bär glasögon eller kontakter bara för att se den.

Han gick igenom en följd av kontaktlinser, ibland även på sig både en mjuk lins och en hård lins på varje öga medan han spelade basket för Middletown High School (N.J.) North. Linserna skulle flytta runt i ögonen eller ens flyga ut på domstolen medan han spelade. “Inget skulle fungera,” sa han. “Under säsongen skulle jag vara så försiktig, eftersom det inte är som om man föll ut, jag skulle få en säkerhetskopia eftersom jag bara hade ett par hårda linser, och de var så dyra.”

När Huelbig och hans familj lärde sig om de förfaranden som gjordes av Boxer Wachler var nästa hinder värdefullt eftersom Holcomb C3-R-förfarandet inte var täckt av hans försäkring. Täckning för proceduren är inte standard, eftersom riboflavin som ett enda medel inte är en godkänd läkemedelsprodukt för human användning av Food and Drug Administration. Medan riboflavin är en ingrediens i läkemedelsprodukter som godkänts av FDA för näring hos vuxna och barn, är den inte godkänd för mänsklig användning i sig. Dessutom kan försäkringsbolag överväga proceduren kosmetisk. 

“Vi har gjort allt detta år off-label,” säger Dr. Boxer Wachler. “Off-label övning görs hela tiden i medicin, som att använda aspirin för att förhindra hjärtattacker. I stor utsträckning händer många stora genombrott på grund av off-label användningar och enheter. Med Holcomb C3-R har vi inte haft några komplikationer – inga infektioner, ingen ärr, ingen visionförlust. “

När he was struggling with deteriorating vision because of keratoconus, Holcomb learned to drive the bobsled by feel before he came in contact with Dr. Brian Boxer Wachler in 2008 and had two procedures that saved his eyesight.
När han kämpade med försämrad syn på grund av keratokonus lärde sig Holcomb att köra bobsleden genom att känna sig innan han kom i kontakt med Dr. Brian Boxer Wachler 2008 och hade två procedurer som räddade hans syn. Mike Groll / Today

För att få Holcomb C3-R-proceduren gjord av Boxer Wachler och hans team i Beverly Hills, måste familjer ofta betala cirka 20 000 dollar ur fickan när resekostnader läggs till eftersom den enda operationen som vanligtvis omfattas av försäkring är en hornhinnetransplantation. Även om användningen av riboflavin som ett enda medel hos människor har fått godkännande från FDA, finns det ingen garanti för att Holcomb C3-R-förfarandet automatiskt kommer att täckas av försäkringsbolag, enligt Boxer Wachler. Till exempel finns det andra FDA-godkända produkter, såsom Botox, som i allmänhet inte omfattas av försäkring när de används för kosmetiska ändamål. 

USA: s olympiska kommitté och USA Bobsled & Skeleton Federation betalade för Holcoms förfaranden under 2008. Under hans seniorår 2012 hade Huelbigs gymnasium en insamling som gav pengar för honom att få det gjort.

“Om vi ​​var tvungna att sälja vårt hus skulle vi ha sålt vårt hus,” berättade Jennifer Huelbig, Jasons mor, TODAY.com. “Du gör vad du måste göra för dina barn. Men folk kom precis ut ur träverket och ville hjälpa till på något sätt som de kunde, och vi är så tacksamma. ”

“Det stinker, och förhoppningsvis kommer en dag försäkring att täcka den,” säger Holcomb. “Du har botemedel mot en obotlig sjukdom som ingen har råd med. Det är bara löjligt. Jag får många människor hela tiden och frågar mig om jag kan hjälpa till att betala för det, och jag skulle gärna kunna stödja alla, men det är bara inte möjligt. ”

En annan hinder för behandling av sjukdomen har helt enkelt fått ordet ut att det är tillgängligt. Föräldrarna till Garrett Ivanicki, en senior infilder på baseballlaget på Christian Brothers Academy i Lincroft, N.J., lärde sig mer om proceduren från Huelbigs efter att Garrett hade diagnostiserats. Han gick till Boxer Wachler år 2012 och det räddade sin baseballkarriär och förbättrade sin vision från 20/400 till 20/25.

“Det är som ett mirakel,” berättade Joanne Ivanicki, Garretts mor, TODAY.com. “Vi är så glada. Hans liv har för evigt förändrats. ”

Den amerikanska Academy of Ophthalmology har inte officiella siffror om hur många som lider av keratokonus, men Boxer Wachler sa att diagnoserna har höjt sig under det senaste decenniet, från en av 2000 amerikaner till en på 500. Orsaken till ökningen är okänd. Vid en ny media-händelse sprang Holcomb i tre personer på tv-personer som sa att de hade keratoconus inom de första minuterna som han var där. 

“Jag insåg inte omfattningen av det förrän jag vann guldmedaljen och började ta emot hundratals och hundratals e-postmeddelanden,” sa Holcomb. “Jag hade aldrig hört talas om det, så jag tänkte,” Vem skulle någonsin ha hört talas om det? “De vet fortfarande inte att det finns botemedel där ute. Oavsett hur svårt vi arbetar för att få det mer känt, kommer människor fortfarande till (hornhinnans) transplantationer. ”

Holcombs profil, som bara kan höjas med en annan guldmedaljprestation i Sochi, har hjälpt till att publicera behandlingen. Han håller fortfarande i regelbunden kontakt med Boxer Wachler, som planerar att vara i Sochi för att heja honom.

Holcomb menar att det var en anledning att han vaknade i hotellet sängen efter att ha försökt ta sitt eget liv. Hans resa har inte bara fört honom till höga höjder, men har påverkat livet för så många andra som kämpar mot depression eller keratokonus. Huelbig är för närvarande den ledande scorer på Drew University basketlag, bara en av tusentals som har gynnats av det förfarande som bär Holcombs namn.

“(Huelbig’s keratoconus) kan ha varit slutet på sin sport, och att veta att min berättelse hjälpte till och med bara en person är överväldigande, säger Holcomb. “Jag har gått från den lägsta av låga till högsta höga. Nu är min vision 20/20, och jag lever drömmen. ”